Capitaine Merton (Mert) Wesley Plunkett, compositeur, chef d'orchestre et fondateur des Dumbells (1888-1966)

On a appelé Mert Plunkett un génie du monde du spectacle pour avoir fondé les Dumbells, troupe de théâtre de variétés montée avec des soldats canadiens et qui a connu un immense succès. Né à Orillia, en Ontario, Plunkett étudie la musique et joue du piano et du trombone; pendant une courte période, il exploite une épicerie. Lorsque la Première Guerre mondiale éclate, il devient directeur du divertissement de la troup du YMCA et est rattaché au 35e Bataillon d'infanterie avec le grade de capitaine honoraire. À ce titre, « Cap Mert » joue du piano, dirige des spectacles d'amateurs dans les camps en Angleterre et en France et organise divers concerts.

Le concert populaire des Dumbells est de son invention; il en propose la formation et en choisit les membres. Il orchestre les succès des Dumbells à Londres, au Coliseum Theatre et à Broadway en 1921. Le roi Albert de Belgique lui décerne une décoration.

Plunkett monte et gère le spectacle civil itinérant des Dumbells en Amérique du Nord de 1919 à 1932 et dirige l'orchestre des Dumbells. Il compose aussi des chansons populaires, dont « Come Back, Old Pal », que les Dumbells chantent pour la première fois dans la revue Carry On en septembre 1922; Leo Feist Limited publie des musiques en feuille de la chanson et les maisons de disques His Master's Voice et Apex l'enregistrent. Une autre composition de Plunkett, « Winter Will Come », que son Overseas Orchestra a enregistrée chez HMV en 1923, connaît du succès.

Après la dissolution des Dumbells en 1932, Plunkett tente sa chance dans les assurances, mais il devient, en 1939, superviseur du divertissement outre-mer pour les services auxiliaires de la Légion canadienne. Les soldats en route pour l'Europe chantent sa composition « We're On Our Way », qui devient très populaire en Angleterre. Après la Seconde Guerre mondiale, Plunkett gère un club de divertissement, puis se retire des affaires et va demeurer avec sa femme, Lila Taylor, à Collingwood, en Ontario. L'imprésario décède le 20 décembre 1966, à l'âge de 78 ans.

Références

  • « The Dumbells ». Encyclopédie de la musique au Canada. Sous la direction d'Helmut Kallmann et al. 2e éd. rev. et augm. [Saint-Laurent, Qué.] : Fides, 1993. 3 vol. AMICUS 13213211
  • Plunkett, Albert William ; Earle, Patrise. Al Plunkett : the famous Dumbell. New York : Pageant Press, [1956]. 107 p. AMICUS 13090515
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